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Intel apuesta por los CPUs soldados a la motherboard

Oficinas de Intel

Parece ser que en los últimos tiempos todo lo que tengo para dar son malas noticias, pero ni modo, así van las cosas. La de hoy tiene que ver con una tendencia que azota tanto al mundo del software como al del hardware y se trata del incremento de las plataformas cerradas al usuario, me explico.

Hasta ahora, los fabricantes de motherboards producen sus placas a partir de los chipsets disponibles, ya sea para la arquitectura de Intel o la de AMD, pero sin incluir los procesadores (CPUs), los cuales son agregados posteriormente por los usuarios finales o por los integradores OEM, de acuerdo a sus intereses, presupuestos, etc., pues bueno, al menos en lo que respecta a Intel, esto está a punto de cambiar, según lo confirma ayer Adrian Kingsley-Hughes en un artículo publicado en Zdnet, corroborando los rumores que sobre este asunto, circulaban por la red desde hace algún tiempo.

El cambio está previsto realizarse con la entrada en el mercado de los procesadores de 14 nanómetros que saldrá con el nombre en código de Broadwell, con una arquitectura BGA (Ball Grid Array), diferente de la actual LGA (Land Grid Array). Aunque en el sitio oficial de Intel no está disponible información alguna sobre el asunto, según lo publicado en el sitio PC Watch, la aparición de la serie Broadwell debe realizarse en el primer trimestre de 2014.

Ahora bien, qué significa este cambio de LGA a BGA. El empaque LGA utilizado en la actualidad permite ser montado en un socket o en su defecto, soldado directamente a la placa, mientras que el empaque propuesto, el BGA, no está diseñado para la instalación en un socket, lo que quiere decir que los procesadores deberán estar soldados permanentemente en la placa, como sucede en la actualidad con los de los tablets y los de algunos modelos de portátiles.

Este cambio tiene una serie de implicaciones que permiten avizorar un cambio radical en el mercado de las PCs de escritorio, tal y como lo conocemos en la actualidad, con sus ventajas y desventajas para todas las partes y que trataremos de esbozar a continuación.

Como ventaja evidente para los usuarios finales está el que las configuraciones disponibles a través de integradores minoristas presentarán un mejor balance entre la potencia del CPU y las prestaciones del board, lo que redundará en un mejor desempeño de los equipos y una posible mayor vida útil. Para nadie es un secreto que muchos de estos integradores configuran sus equipos a partir de los componentes (fundamentalmente placas y CPUs) que consigan a un mejor precio puntual en cada momento, lo que da lugar a equipos totalmente desbalanceados, con procesadores de gama media-alta en boards de prestaciones básicas y viceversa.

Otra posible ventaja será la disminución esperada del precio de los equipos ya que los costos de producción deberán ser menores, pues soldar directamente el CPU sobre la motherboard resulta más barato que soldar un socket y luego montar el CPU en el socket. Esto tendrá un efecto prácticamente inmediato sobre los grandes integradores OEM, que en la actualidad se han mostrado entusiasmados con el cambio.

Por otra parte, las desventajas son variadas y no despreciables. Como primera debemos mencionar una que afectará profundamente a los modders y entusiastas del cacharreo, se acabaron los upgrades de CPUs. Ya no podremos comprar un equipo con un precio asequible para en el futuro, con otra inversión, actualizarlo con un mejor CPU.

Otra desventaja a tener en cuenta es que, por lo general, la vida útil de las motherboards resulta inferior a la de los CPUs, con lo que normalmente, ante una rotura de la motherboard nos queda la opción de utilizar la misma memoria y CPU, lo que quedaría fuera de escena en el futuro. Quedaría por ver qué nuevas condiciones de garantía ofrecerán los fabricantes para el conjunto motherboard+CPU en lo adelante.

La posibilidad de ensamblar nuestros propios equipos, a partir de configuraciones seleccionadas por nosotros, quedaría en buena medida eliminada, lo que no es poco para los entusiastas que disfrutamos de esto y que pienso que aún constituimos una parte no despreciable del mercado.

Queda por ver cómo reaccionarán los fabricantes de motherboards a este cambio, pues para ellos significaría quedar más atados a Intel como proveedor de los CPUs y parte de los chipsets y por la otra a los integradores OEM como clientes casi exclusivos de su producción, perdiendo los clientes que hoy adquieren los componentes sueltos, ya sea como recambio, actualización o configuración de nuevos equipos. Por mi parte, la única ventaja que veo para ellos es la posible reducción de la cartera de modelos en producción que implicaría una disminución de sus costos.

Una alternativas viable, para resolver este problema sería la instalación de un tipo de socket que permita el montaje sin soldaduras de los CPUs Broadwell, pero eso implicaría un incremento en los costos de producción de las motherboards, quedando por ver si Intel libera para la venta al detalle los CPUs necesarios.

Por otra parte, hay que esperar cómo responde AMD a esta situación, si toma el mismo camino o mantiene el empaquetado de sus procesadores para montaje en socket, de hacerlo podría ganar una cuota importante de mercado a costa de los modders y pequeños integradores que no acepten el reto de Intel, pero dada la situación actual por la que atraviesa AMD, cualquier análisis al respecto sería extremadamente especulativo.

Aunque este parece ser un cambio que afectará profundamente el concepto de los ordenadores de escritorio como los conocemos hasta ahora, me niego a pensar que la principal ventaja de los mismos dentro del ecosistema de dispositivos actuales, la escalabilidad, se pierda, pues de suceder, prácticamente significaría su sentencia de muerte. Esperemos que no suceda.


Charlie-Brown

Charlie-Brown: Cacharrero de hardware desde hace años, entusiasta del software libre (y de todo lo que signifique libertad), aunque sin llegar a ser un fundamentalista.


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